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Instituto del Cáncer

Qué es el Cáncer

Dos personas permanecen contemplando el horizonte de una playa

¿Qué es el cáncer?

El cáncer es un grupo de varias enfermedades. Todas las formas de cáncer hacen que las células del cuerpo cambien y crezcan sin control. La mayoría de las células cancerosas forman una protuberancia llamada tumor. Las células del tumor pueden desprenderse y trasladarse a otras partes del cuerpo. En este nuevo sitio, pueden continuar creciendo y formar más tumores. A este proceso de propagación se le llama metástasis. Cuando el cáncer se propaga a un nuevo sitio, se le sigue llamando por el nombre de la parte del cuerpo donde se originó. Por ejemplo, si el cáncer del pulmón se propagó a los huesos, sigue llamándose cáncer del pulmón y no cáncer de los huesos.

Algunos tipos de cáncer, como el cáncer de la sangre, no forman un tumor. A este tipo de cáncer se le llama leucemia.

Los tumores que no son cancerosos se llaman benignos, que no crecen ni se propagan como lo hace el cáncer y, generalmente, no ponen en peligro la vida.

¿Cuáles son los factores de riesgo para contraer cáncer?

Algunos de los factores de riesgo más importantes son la predisposición genética y hereditaria. Es decir, cuando aparece un tipo determinado de cáncer en miembros de la misma familia y durante varias generaciones.

El consumo de tabaco o la exposición al humo del mismo, que está asociado directa o indirectamente con todo tipo de cánceres y de otras enfermedades graves.

La dieta es también uno de los factores de riesgo. Comidas altas en grasas y bajas en fibras se asocian con el cáncer de próstata, colon, recto y mama. Por su parte, la obesidad y el sedentarismo también son indicadores negativos.

El consumo excesivo de alcohol, por ejemplo, se asocia directamente con el cáncer de hígado, boca, esófago, estómago, colon, recto, pulmón y mama.

En las mujeres, la edad de la primera menstruación también es un factor, ya que mientras más joven la presente, mayor es el riesgo.

¿Es contagioso el cáncer?

En el pasado las personas a menudo se mantenían alejadas de alguien con cáncer porque tenían miedo de “contagiarse”. Sin embargo, el cáncer no es como la influenza (gripe) o un resfrío. Usted no se contagiará de cáncer si permanece cerca o toca a alguien con la enfermedad. Al contrario, se necesita del apoyo de familiares y amistades.